L’administration Trump a discrètement dépensé des milliards en fonds hospitaliers pour l’opération Warp Speed

ASHINGTON – L’administration Trump a discrètement prélevé environ 10 milliards de dollars sur un fonds destiné à aider les hôpitaux et les prestataires de soins de santé touchés par Covid-19 et a utilisé cet argent pour financer les contrats de l’opération Warp Speed, ont déclaré à STAT quatre anciens responsables de l’administration Trump.

Le ministère de la Santé et des Services sociaux semble avoir utilisé une manœuvre financière qui a permis aux fonctionnaires de dépenser l’argent sans en informer le Congrès, et l’agence a obtenu l’autorisation de son meilleur avocat pour le faire. Maintenant, l’administration Biden refuse de dire si la dépense signifie qu’il y aura moins d’argent disponible pour les hôpitaux, les médecins, les maisons de soins infirmiers et d’autres prestataires.

Plusieurs groupes de fournisseurs ont déclaré qu’ils n’avaient pas entendu dire que 10 milliards de dollars pour les fournisseurs avaient été dépensés pour des contrats Warp Speed ​​jusqu’au rapport de STAT. Le Congrès a réservé cet argent pour aider les prestataires de soins de santé à payer les dépenses liées à la pandémie, notamment la dotation en personnel, l’équipement de protection individuelle, les soins aux patients non assurés et la distribution de vaccins. L’un des principaux lobbyistes des hôpitaux de DC, qui n’était pas non plus au courant des dépenses, a souligné à quel point certains hôpitaux avaient encore besoin de financement.

« Les hôpitaux qui ont besoin de financement seraient scandalisés de savoir qu’une partie de l’argent a été détournée, même pour des utilisations importantes, car le Congrès a clairement indiqué que cet argent était destiné aux prestataires et aux cliniciens », a déclaré Chip Kahn, PDG de la Fédération des États-Unis. Hôpitaux.

L’ancien directeur du bureau du budget de la Maison Blanche, Russ Vought, l’un des principaux responsables impliqués dans les délibérations, a défendu la décision. Il a déclaré à STAT que les dépenses étaient nécessaires pour soutenir le développement et l’achat réussis de vaccins et de traitements contre le Covid-19.

«Nous avons dû puiser dans le Fonds de secours des fournisseurs et nous avions le pouvoir de le faire. C’était la bonne chose à faire pour agir le plus rapidement possible car des vies étaient en jeu. Heureusement, nous l’avons fait. Nous le referions », a déclaré Vought dans un e-mail.

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Le programme Operation Warp Speed ​​​​a été créé par l’administration Trump, et non par le Congrès, de sorte que les responsables ont retiré des fonds des fonds existants. Mais à la fin de l’été dernier, les comptes de Warp Speed ​​étaient à sec, a déclaré un ancien haut responsable du HHS.

Les responsables ne voulaient pas ralentir le soutien aux vaccins et aux thérapeutiques, alors ils se sont précipités pour trouver plus de fonds. Le fonds de 175 milliards de dollars créé par les législateurs pour aider les prestataires de soins de santé à se remettre de la pandémie s’est avéré une cible tentante.

La politique a également joué un rôle – l’argent manquait dans la campagne controversée de l’élection présidentielle. On s’attendait à ce que les législateurs adoptent un projet de loi supplémentaire sur le soulagement de Covid-19 en juillet de l’année dernière, mais les négociations ont finalement traîné jusqu’en décembre.

L’attitude de la Maison Blanche de Trump était que les agences ne devraient pas demander plus d’argent au Congrès tant qu’elles n’auraient pas dépensé l’argent de secours Covid-19 qu’elles avaient déjà reçu, a déclaré l’ancien responsable du HHS. Cette même attitude a également motivé les efforts de lobbying actifs de l’administration pour refuser aux États plus de fonds pour aider à distribuer les vaccins.

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Le Congrès a autorisé le HHS à transférer de l’argent entre les comptes pour répondre à la pandémie, mais l’autorité a eu un hic – l’agence a dû informer le Congrès, et plus précisément ses comités de crédits, au moins 10 jours avant un transfert. Evan Hollander, porte-parole des démocrates du comité des crédits de la Chambre, a déclaré que l’administration Trump n’avait pas informé le comité d’un tel transfert et n’avait pas demandé de financement supplémentaire pour l’opération Warp Speed.

« Il est regrettable que l’administration Trump ait préféré détourner des milliards de dollars du Fonds de secours des fournisseurs au lieu de soumettre une demande au Congrès pour les fonds nécessaires », a déclaré la présidente du comité des crédits de la Chambre, Rosa DeLauro (D-Conn.) Dans un communiqué écrit.

Un assistant du Comité des crédits du Sénat démocrate n’était pas au courant que l’administration Trump avait officiellement notifié les comités du Congrès dans le cadre du processus de notification de transfert.

Les aides du GOP pour les commissions des crédits de la Chambre et du Sénat n’ont pas renvoyé les demandes de commentaires.

Les responsables ont apparemment choisi à la place de dépenser l’argent directement sur le compte des fournisseurs, sans effectuer de transfert formel, ce qui n’a pas déclenché les exigences de notification du Congrès. Le bureau de l’avocat général du HHS a conclu que certains coûts de l’opération Warp Speed ​​constituaient une utilisation autorisée de l’argent, selon un porte-parole de la Health Resources and Services Administration, qui administre le Provider Relief Fund.

Vought, l’ancien directeur du bureau du budget de la Maison Blanche, a déclaré que l’administration « a fait toutes les notifications au Congrès qu’elle était tenue de faire ».

Si vous avez plus d’informations sur cette histoire, envoyez des conseils àrachel.cohrs@statnews.comou 617-929-2151.

La dépense était initialement destinée à être une sorte de prêt qui pourrait être remboursé après que le Congrès ait fourni plus de fonds pour les vaccins, ont déclaré deux anciens responsables du HHS. Mais HRSA a déclaré que l’argent n’avait pas été remboursé.

« Environ 10 milliards de dollars ont été engagés pour les coûts liés aux vaccins et aux traitements entre octobre et décembre 2020. Ce n’était pas un » prêt «  », a déclaré un porte-parole de HRSA.

Il n’est pas immédiatement clair si la dépense de 10 milliards de dollars signifie que moins d’argent est disponible pour les fournisseurs de soins de santé. HRSA et HHS n’ont pas répondu aux demandes de renseignements à ce sujet, ni sur les contrats spécifiques pour lesquels les fonds ont été utilisés, ni sur les décisions prises par le Bureau de l’avocat général.

Le calcul exact du montant d’argent restant dans le fonds du fournisseur est également trouble. Le Government Accountability Office a constaté qu’à la fin du mois de décembre, le HHS disposait de 33,4 milliards de dollars. Le 16 février, un porte-parole de la HRSA a déclaré à STAT qu’il y avait 24 milliards de dollars disponibles. Entre-temps, aucune nouvelle récompense n’a été annoncée publiquement pour expliquer l’écart de 9,4 milliards de dollars.

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Le retard du HHS dans la distribution des fonds ne signifie pas que certains fournisseurs n’en ont pas besoin, affirment les hôpitaux. Le HHS est toujours en train d’envoyer de l’argent pour aider les fournisseurs à faire face à leurs pertes du premier semestre 2020, mais n’a pas encore envoyé d’argent pour les pertes au cours du second semestre, qui a vu une augmentation massive des hospitalisations . Le HHS n’a envoyé aucun fonds destiné aux fournisseurs des points chauds de Covid-19 depuis juillet.

La PDG de l’Association catholique de la santé, sœur Mary Haddad, a déclaré qu’alors qu’elle se rend compte de l’urgence de développer des vaccins Covid-19, elle est préoccupée par la possibilité que des fonds aient été détournés de ceux qui fournissent des services de santé.

« Nos membres se sont mobilisés pour prendre soin des personnes dans le besoin pendant la pandémie et ont subi des pertes financières sans précédent au cours de l’année écoulée », a-t-elle déclaré. «Nous espérons que tous les… financements destinés par le Congrès à soutenir ceux qui sont en première ligne de cette pandémie seront mis à disposition.»

Les hôpitaux font activement pression sur le Congrès pour ajouter plus d’argent au fonds, et l’American Hospital Association a commandé une estimation indiquant que les revenus de l’industrie pourraient baisser entre 53 et 122 milliards de dollars en 2021 par rapport aux niveaux d’avant la pandémie.

Au contraire, les responsables de l’administration Trump ont déclaré qu’un argument pouvait être avancé selon lequel un investissement de 10 milliards de dollars dans l’opération Warp Speed ​​était plus conséquent. Leur point de vue était que si les vaccins et les traitements étaient disponibles plus rapidement, cela réduirait les hospitalisations.

Ce que l’administration Trump a choisi de faire n’est pas illégal, mais c’est dans une zone grise. Dans d’autres circonstances, les fonctionnaires auraient pu faire face à une responsabilité pénale pour avoir dépensé de l’argent affecté à un objectif à quelque chose de complètement différent.

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Mais plusieurs avocats ont déclaré que les responsables du HHS avaient probablement une marge de manœuvre dans le langage des factures de secours Covid-19 pour dépenser des fonds sur les contrats de l’opération Warp Speed. Les législateurs ont donné au HHS une large autorité pour décider comment distribuer l’argent dans le Fonds de secours des fournisseurs, bien que jusqu’à présent, les subventions annoncées publiquement aient été accordées à des fournisseurs de soins de santé plus traditionnellement définis.

Ted Waters, associé directeur chez Feldesman Tucker Leifer Fidell, a déclaré que les tribunaux s’en remettent généralement à l’interprétation des experts de l’agence fédérale sur l’utilisation des fonds, à moins qu’il n’y ait un conflit clair. Un avis favorable du bureau du conseiller juridique du HHS pourrait aider à protéger les individus contre toute responsabilité, a déclaré Howell Jackson, professeur à la Harvard Law School et expert en budget fédéral.

Timothy Westmoreland, professeur à Georgetown Law, a déclaré que la loi semble spécifier que le financement est destiné aux services de soins de santé fournis en milieu clinique, mais que les auditeurs ne peuvent pas insister sur la question.

« Ce n’est pas une législation ordinaire et ce ne sont pas des temps ordinaires », a déclaré Westmoreland dans un e-mail.

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Un manque de clarté autour des flux de financement pour l’opération Warp Speed ​​n’est que la dernière préoccupation en matière de transparence concernant le programme. NPR a signalé que certains contrats sont structurés de manière à les exempter de divulgation publique. Le représentant James Clyburn (DS.C.), président du sous-comité restreint sur la crise des coronavirus, a demandé en août des informations sur les conflits d’intérêts potentiels dans le programme, affirmant que le processus de sélection des candidats vaccins était « opaque ».

« Nous tenons à réitérer que bien que leur [Bureau de l’avocat général] ait pu déterminer qu’il s’agissait d’une utilisation autorisée des fonds, la transparence est importante », a déclaré la directrice des soins de santé du GAO, Mary Denigan-Macauley.

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